[Interview] In gesprek met powervrouw Myrthe George-Verhulst. Marketing, Public Affairs Communication & Sustainability Manager bij Coca-Cola Curaçao

Door: Ria Luitjes

Myrthe Verhulst leerde ik kennen in het eerste jaar dat ik op Curaçao woonde. Samen hebben we in 2010 het Marketing Netwerk Curaçao opgezet. Nog steeds hebben we contact ook nu ik weer in Nederland woon. Myrthe is een Marketeer in hart en nieren. Tijdens mijn bezoek aan Curaçao in november praat ik met deze Powervrouw over haar leven op Curaçao, haar prachtige carrière bij Coca-Cola Curaçao, haar bekendheid op het eiland, het verschil dat ze kan maken door haar rol en haar passie voor duurzaamheid.

– Bijna alles op Curaçao wordt geïmporteerd, Coca-Cola wordt gemaakt op Curaçao –

Wie is Myrthe?

‘Ik ben 42 jaar geleden geboren in Leiden. Een heerlijke stad om op te groeien. Mijn familie in Nederland woont nog steeds in Leiden. Inmiddels heb ik een hele grote schoonfamilie op het eiland. Ik ben getrouwd met Menno, hij is geboren op Curaçao maar heeft lang in Nederland gewoond, onder andere voor zijn studie. Na zijn studie is hij weer naar Curaçao gegaan. Samen hebben we drie kinderen, waarvan twee voor mij bonuskinderen zijn.’

Wat was jouw reden om naar Curaçao te gaan?

‘Ik heb communicatie gestudeerd. Officieel heet de opleiding: Voorlichting, Publiciteit en Informatie. Als afstudeerproject heb ik op Curaçao voor een periode van drie maanden een product implementatie verzorgd voor een reclamebureau. Na mijn stage ben ik teruggegaan naar Nederland om af te studeren. Curaçao zat inmiddels in mijn hart. Dus toen ik na mijn studie een baan kon krijgen bij een ander reclamebureau op Curaçao, heb ik die kans met beide handen aangepakt’.

‘Ik heb in mijn eerste zes jaren op Curaçao voornamelijk voor reclamebureaus gewerkt. Toch grappig dat ik nu een Marketingfunctie heb want als je voor een reclamebureau werkt heb je toch wel een beetje hekel aan ‘die Marketing Managers’: Alles moet volgens hun sneller, goedkoper en creatiever. Toch heb ik nog geen dag spijt van gehad dat ik 13 jaar geleden de overstap gemaakt naar het Marketingvak.’

‘Zo zie je maar dat drie maanden stage, kan resulteren in 19 jaar wonen op Curaçao!’

Hoe ben je uiteindelijk bij Coca-Cola terecht gekomen?

‘Ik zou voor een uitgever een leuk project gaan opzetten. De businesscards waren al gedrukt. De dag dat ik zou beginnen, kwamen ze erachter dat ze mij eigenlijk niet konden betalen. Ik heb de businesscards op tafel gegooid en gezegd: en wat is dit dan?? Kortom, ik moest dus op zoek naar een andere baan. Van een bekende kreeg ik tip dat er bij Coca-Cola Curaçao een vacature was. Ik ben op gesprek gegaan en de klik was er direct. Gevolg; een paar weken later werkte ik bij de Curaçao Beverage Bottling Company, beter bekend als Coca-Cola Curaçao.’

interview powervrouwen Coca-Cola Curacao Mythe Verhulst als pr-dameMyrthe als PR-Dame

‘Inmiddels werk ik er alweer 13 jaar en er is never a dull moment. Het werk verandert steeds. Begonnen als Marketing assistent. Doorgegroeid naar Marketing Manager, aansluitend een uitstap gemaakt naar Sales en Distributie, waar ik vier jaar lang -naast de verantwoordelijkheid over de marketing- ook leiding heb gegeven aan 50 medewerkers van de verkoopafdeling. Vanaf 1 augustus dit jaar ben ik doorgegroeid in de functie van Marketing, Public Affairs, Communication & Sustainability Manager. Dit is mijn passie.’

Mythe en haar Sales & distributie team

Coca-Cola, voor veel marketeers dé Brand om op je CV te hebben…. Iedereen kent de naam, zelfs op de meest afgelegen plekken in de wereld. Hoe is dat?

‘Ja, iedereen kent Coca-Cola. Na het woord ‘Oké’ is Coca-Cola het bekendste woord ter wereld. Al was dat voor mij niet de reden om de baan aan te nemen. Pas toen ik er ging werken, kwam ik achter het hele portfolio van het bedrijf. De liefde voor het bedrijf is pas écht gegroeid toen ik er werkte. Men zegt nu dat ik echt ‘stropi den mi sanger’ heb (vertaling: ik heb siroop in mijn bloed, refererend naar het siroop waar Coca-Cola van gemaakt is). Ik dronk wel Coca-Cola (big smile) en doe dat natuurlijk nu nog steeds!’

‘Het bijzondere aan het werken bij Coca-Cola op Curaçao is dat als ik hier als een campagne doe dan is dat nation wide. In een gesprek met één van mijn collega’s in Nederland, werd mij al snel duidelijk dat je daar in de Marketing een klein radartje in het geheel bent. Op Curaçao maak ik het verschil en kan hier ook makkelijker in sturen. Klein voorbeeld, een tijdje terug, kregen we het verzoek van een dame die erg graag wilde gaan studeren maar financieel kreeg ze dit niet geregeld. Vanuit Coca-Cola konden wij haar een studiebeurs geven. Die keuzevrijheid heb ik hier.’

Hoe is het om als Nederlandse in een Curaçaos bedrijf te werken?

‘Ik werk ik een lokaal bedrijf met 140 medewerkers waar slechts één ‘Makamba’ (Nederlander) werkt en dat ben ik. Ik werk er natuurlijk al lang en ben ondertussen voor mijn gevoel geaccepteerd. Dat komt ook omdat ik ondertussen de taal spreek en volledig ingeburgerd ben. Dat is wel een voorwaarde voor acceptatie binnen een gemeenschap, lijkt mij.’

Iedereen kent jouw naam op het eiland. Hoe is dat voor jou?

‘Het is inderdaad best wel bijzonder en leuk. Soms is het ook wel eens lastig. Ik ken of herken niet iedereen gelijk. Ik ontmoet zo veel nieuwe mensen per dag… Soms heb ik jaren geleden iemand geholpen met sponsoring en die herkennen mij dan nog wel. Ik ben dat ondertussen al lang vergeten. Als ik iemand niet meer herken of kan plaatsen dan dat voelt wel vervelend. Soms loop ik ergens op straat en dan wordt er als blijk van herkenning geroepen: ‘hé Coca-Cola’, maar mijn naam kennen ze dan niet.’

‘In het begin van mijn carrière trof ik wel eens mensen die gebruik van mij wilden maken. Heel naïef dacht ik dan; oh, wat heb ik toch leuke vrienden. Dat bleekt dus niet zo te zijn. Men heeft soms het idee dat ik, omdat ik bij Coca-Cola werk een hele zak geld uit te delen heb. Gelukkig doorzie die mensen nu eerder en maak ik mij hier nu ook niet meer druk om.’

De Coca-Cola flessen op het eiland hebben verschillende kleuren doppen: rood, wit en goud? Waarom is dit?

‘Sinds kort zijn er op het eiland geen flessen meer met witte doppen. Dit komt door de huidige economische malaise in Venezuela, het land is niet meer in staat te exporteren. Er zijn nu dus alleen nog rode doppen en gouden doppen. De rode doppen komen uit de USA. Door onze producten op de markt te brengen met een gouden dop weten wij ons te differentiëren. De lokaal geproduceerde producten voldoen aan dezelfde kwaliteitseisen als bijvoorbeeld de fabriek in Atlanta. Alleen gebruiken wij real cane sugar in plaats van corn syrup; is ons water veel lekkerder én heeft het niet een lange route afgelegd alvorens op het eiland aan te komen. Toch wel fijn met een product waar zo lang mogelijk prik in moet blijven zitten.’

interview powervrouwen Coca-Cola Curacao Mythe Verhulst de verschillende kleur doppen

Wat is de mooiste campagne die je hebt mogen doen?

‘Coca-Cola is al jarenlang sponsor van de World Cup. Om de partnership tussen het WK en Coca-Cola kracht bij te zetten is de gouden bokaal met een Coca-Cola vliegtuig op reis gegaan langs diverse fabrieken met een Coca-Cola licentie Zo doende kwam deze beker dus naar Curaçao. Ik heb nog nooit zoveel bewaking gehad voor een campagne. Want wij wilden natuurlijk niet bekend staan als het eiland waar de beker van puur goud verdween. Deze bokaal had haar eigen hotelkamer met bewaking tot in het aangrenzende water. We hebben toen op één dag een aantal grote evenementen georganiseerd. Voor hoogwaardigheidsbekleders; consumenten; belangrijke klanten en voor het personeel.’

Fifa World cup Trophy tour by Coca-Cola op Curacao

interview powervrouwen Coca-Cola Curacao Mythe Verhulst WK bokaal tour

Coca-Cola en duurzaamheid. Het merk Coca-Cola staat vaak in de ‘bekende lijstjes’, veelal niet positief, hoe ga jij daar mee om?

‘Ja, dat is soms best confronterend. Temeer omdat ik mij privé ook bezighoud met duurzaamheidsprojecten. Ik ben dan ook erg blij met de toevoeging ‘Sustainability’ in mijn functienaam. Zeven jaar geleden heb ik samen met een geweldig team de Curaçao Clean Up, tegenwoordig de World Clean Up, opgezet, de nationale schoonmaakdag op Curaçao. Nog steeds ben ik verbaasd, verdrietig en boos wat mensen allemaal weggooien in onze mooie natuur. Er moet hier op het gebied van bewustwording nog veel gebeuren.’

interview powervrouwen Coca-Cola Curacao Mythe Verhulst clean-up teamWorld Clean-Up Day Team

‘De Coca-Cola plastic flessen zijn niet waardeloos, alle flessen kunnen gerecycled worden. Op Curaçao is het inleveren van plastic flessen geen normale zaak. Op dit moment bestaat 25% van onze flessen van onze lokale producten uit ‘recycled content’(rPet). Binnenkort gaan wij als allereerste van de Latin Center Business Unit, naar 50% rPet. Echter, producenten van food grade gerecyclede producten hebben nu een tekort aan gebruikt plastic. Het percentage van flessen wat recycled wordt, móet dus echt omhoog. Voor de inzameling en export van gebruikt plastic heeft Curaçao momenteel één inzamelaar. De grootste donatie in de geschiedenis van ons bedrijf in 2018. Dit geeft gelijk aan hoe belangrijk wij vinden dat het plastic recycled wordt en uit Curaçao vertrekt om ergens anders te worden hergebruikt tot nieuwe producten.’

‘Soms adviseren mensen om de Coca-Cola in glazen flessen te produceren. Ook hier kleven nadelen aan. We hebben geen glasfabriek op Curaçao. Het vervoeren van het zware glas in grote hoeveelheden levert een behoorlijke CO2 uitstoot op. Glas is kwetsbaar; niet altijd even veilig door de kans op kleine glassplinters. De enige manier om de flessen te hergebruiken zijn, is door het schoon te maken met veel water -wat Curaçao in verhouding met andere landen ook nog eens erg duur dus. Nu komen de flessen als een klein ampul naar het eiland en die blazen we lokaal op. Kortom, als we kijken we naar de pros en cons, dan is de plastic fles op dit moment nog steeds de beste oplossing”. Hopelijk kunnen wij op termijn het percentage van de ‘recycled content’ in onze fles verhogen van 50% naar 100%.’

‘Vergeet ook niet, hoge bomen vangen veel wind. Wij zijn wereldwijd de grootste aanbieder in frisdranken en dús in ‘the top of mind’ op het moment dat het over vervuiling gaat. Dat is oké, het houdt ons scherp! In 2030 heeft Coca-Cola Corporate zich ten doel gesteld om een equivalent van de flessen en blikken die wij verkopen, ook weer te recyclen. Geen elke andere producent werkt momenteel toe naar zo’n uitdagende doelstelling.’

‘Ook in de discussie over suiker lopen wij voorop in het aanpassen van ons portfolio. Momenteel is 38% van ons portfolio suikervrij. We focussen niet alleen op het aanbieden van keuzes (‘Offering choices’), maar we proberen dit keuzeproces te veranderen naar producten met minder of geen suiker (‘Shaping choices’). We wonen in een cultuur waar eten en drinken heel belangrijk is dus is vormen van deze gezondere keuzes erg belangrijk.’

Presentatie over Coca-Cola Curacao sustainability in Atlanta. 

Ontwikkelen jullie ook initiatieven waarbij je niet direct denkt aan Coca-Cola?

‘Jazeker, het gaat echt verder dan alleen de plastic fles. We letten ook op ons water- en elektra gebruik. Binnen Coca-Cola hebben we het Waste Water Treatment Program, waar wij misschien te weinig ruchtbaarheid aan geven. Al het water van ons productieproces wordt gerecycled. Via geulen en putten wordt dit opgevangen en via diverse ondergrondse gemalen vervoerd naar het waterzuiveringsstation Hofi Klein Kwartier. Na zuivering gaat dit water ondergronds weer door naar de binnenstad en het aangrenzend gebied met diverse grote hotels om daar de planten en bomen te voorzien van water.’

‘Toch vind ik het belangrijk om toe te voegen dat ‘duurzaamheid’ in mijn optiek veel verder gaat dan alleen het terugdringen van plastic. Het gaat ook om duurzame ontwikkeling. De UN heeft hiervoor 17 duidelijke doelstellingen geformuleerd wat hiervoor als goede richtlijn kan dienen.’

Hoe zie jij, als één van de oprichters van het Marketing Netwerk Curaçao, de toekomst van marketeers en marketing op Curaçao?

‘Tijdens het Advanced Marketing Programm dat ik begin dit jaar op Nyenrode in Nederland heb gevolgd, kreeg ik een aantal boeken. Eén daarvan lees op dit moment. Het is een boek over de positionering van de marketeer zèlf.  Marketeers zijn zelf debet aan de soms ondergeschikte rol die zij binnen een organisatie spelen. Marketeers staan erom bekend dat zij alles “wel even fixen” waardoor de perceptie bestaat dat een marketeer met name een uitvoerende taak heeft. Door gebrek aan strategische focus en een financiële achtergrond is er geen plaats voor hen aan directietafel. Bijvoorbeeld, een prijsstrategie wordt veelal door de financiële Manager bedacht. De marketeer zou hierin een grotere rol moeten hebben. Een ander punt is dat ons vakgebied constant in beweging is. Hierdoor moet je je blijven inlezen. En dat kan makkelijk want er is heel veel kennis online beschikbaar, maar hier is wel een bepaalde mate van discipline voor nodig.’

‘Het Marketing Netwerk Curaçao bevindt zich nu op een kantelpunt. Het belangrijkste vond ik altijd de vrijblijvend en laagdrempeligheid. De groep is nu te groot geworden, waardoor het aantal inactieve mensen toeneemt. Ik ben op zoek een manier om de participatiegraad te verhogen. Enthousiasme voor het netwerk is nog altijd groot, maar de evenementen moeten er niet zijn ‘omdat Myrthe het zo leuk vindt’. Ik overweeg daarom om de regels wat aan te scherpen en de groep te verkleinen.’

Wt zijn je ambities? Waar sta je, als ik je over vijf jaar weer interview?

interview powervrouwen Coca-Cola Curacao Mythe Verhulst

‘Ik zou nog wel meer de strategische kant op willen en meer aan fact-based marketing doen. Doordat ik bij een internationaal bedrijf werk, worden bepaalde zaken ons door Corporate opgelegd. Natuurlijk ben ik dankbaar dat we het wereldwijde meest bekende fast moving consumer good mogen produceren, maar het blijft als marketeer een uitdaging om ondanks de steeds kleiner wordende bewegingsvrijheid de juiste vertaalslag te blijven maken naar onze markt. Ik ben blij dat ik binnen het bedrijf nog steeds de ruimte krijg om te leren, de kans krijg om mij te ontwikkelen en te groeien. Mijn ambitie is om nog betere strategische keuzes te maken die het bedrijf significant verder helpen en om de beste marketeer van het eiland te worden.’

 

Tekst: Ria Luitjes
Photocredit: Myrthe Gerorge-Verhulst
Copyright: MIXmarketing

Facebook Coca-Cola Curacao

Meer interviews lezen met Powervrouwen klik hier